LOS GRANDES DESCUBRIMIENTOS (IV): LA ECONOMÍA Y SOCIEDAD COLONIAL

LA COLONIZACIÓN DE AMÉRICA
Las tierras americanas supusieron una gran fuente de ingresos para la Corona de Castilla, que recibía el 20% de todas las riquezas y operaciones comerciales con América (quinto real).

Los conquistadores además de obtener fama y riqueza en las conquistas, aspiraban a convertirse en "señores", es decir, en algo parecido a los nobles de España. Querían tierras y querían "vasallos". Los más ambiciosos aspiraban, además a convertirse en gobernadores de las tierras conquistadas, aunque reconociendo la autoridad del rey de España, sin embargo, lo que consiguieron fue muchísimo menos.
Las tierras fueron cedidas a los colonizadores mediante el sistema de encomienda: se entregaban tierras e indígenas a un español que debía instruirlos religiosamente, darles protección y alimentos y, cambio, los indígenas debían trabajar las tierras y pagar impuestos.
 

   
  

Las minas de oro y plata (Potosí) fueron explotadas por los colonizadores a cambio de ceder a la Corona una quinta parte del mineral extraído. Algunos indígenas eran obligados a trabajar en las minas (mitas) en condiciones muy duras.
 

La encomienda y la mita eran sistemas de explotación de la mano de obra indígena. Algunos, como , Fray Bartolomé de las Casas, denunciaron los abusos de los conquistadores sobre los indios.
En 1542 se abolió la encomienda (Leyes de Indias), pasando a trasladarse a América a esclavos africanos negros
  
 


 
El comercio con América fue muy intenso: de Castilla llegaban vacas, ovejas, caballos, aceite, vid, tejidos y armas. De América llegaban, además de oro y plata, maíz, cacao, tabaco, tomate... productos desconocidos en Europa.
Sevilla era la única ciudad (hasta el XVIII) que podía comerciar con América. Los barcos iban en grupo (flota de Indias) y llegaban a los puertos de Veracruz o Cartagena de Indias.
Pero la escasez de envíos favorecía el contrabando de británicos, franceses y portugueses.
El monopolio del intenso comercio con América lo tenía la Casa de Contratación de Sevilla. Sus archivos se conservan actualmente en el Archivo de Indias, una enorme cantidad de documentos que han permitido conocer con detalle todos estos aspectos del descubrimiento y colonización del Nuevo Mundo.

LA SOCIEDAD COLONIAL
La sociedad colonial estaba dominada por los españoles, que tenían el poder económico y ejercían todos los cargos.
La mayoría de la población estaba formada por amerindios (indios) pero también había criollos (hijos de españoles nacidos en América), mestizos y negros africanos (esclavos).
Fruto de esta mezcla de etnias surgió el mestizaje. Algunos de los cruces más comunes eran:
  • Mestizo: Blanco- Indio
  • Mulato: Negro- Blanco
  • Zambo: Indio- Negro
En toda la América española se impuso la lengua, la cultura y la religión de los conquistadores castellanos.
Pero la colonización también tuvo graves consecuencias demográficas para los nativos, a causa de las enfermedades llegadas de Europa y de los trabajos forzados a los que sometían a los indígenas.